Las condiciones laborales y el rol de China en la industria del reciclaje

Por: Patricio Velarde Dibós, Ximena Bautista y Michael Zenteno.


Impacto de la política china National Sword en la cadena de reciclaje mundial


El reciclaje es una forma de reducir la cantidad de residuos que necesitan disposición final en rellenos sanitarios, así como de reducir el impacto ambiental de las actividades de producción y consumo de las sociedades modernas. Ello implica un proceso físico, químico o biológico que genere materia prima para nuevos productos (Medina, 1999).


A nivel mundial, China era el país más importante para la industria del reciclaje, pues durante tres décadas procesó la mitad de todo el plástico reciclado en el globo (National Geographic, 2019). Este país fue el centro de reciclaje del mundo hasta el año 2018, cuando entró en vigencia la política “Espada Nacional” (National Sword en inglés), la cual prohibió la importación de 24 tipos de papel y plástico y elevó los estándares de pureza y calidad de los residuos importados, redujo las licencias de importación de basura y fortaleció la vigilancia de contrabando de residuos sólidos (CET, 2018) (China Daily, 2018) (Resource Recycling, 2018).


La implementación de esta política permitió a China reducir la importación de materiales reciclables paulatinamente hasta el año 2020, en el que se terminaron por completo dichas importaciones (El País, 2020). Esto marcó un antes y un después en la industria mundial del reciclaje.


Países cercanos a China como Vietnam y Malasia se convirtieron en nuevos centros de segregación y procesamiento de residuos sólidos, pero fueron saturados por la envergadura de importaciones de plástico. Esto generó que centros de acopio en todo el mundo no tuvieran un destino al cual enviar su basura, lo cual llevó a la quiebra a varios negocios pequeños y medianos dedicados al reciclaje, pues no encontraron demanda que los mantuviera en el mercado. Asimismo, aumentó la basura destinada a incineradores e incentivó a los gobiernos a promover la adecuada segregación y financiar plantas de reciclaje (Cheryl Katz, 2019).


La preocupación del gobierno chino por la gestión de los residuos sólidos proviene del objetivo de reducir sus emisiones de carbono en un 18 % cada cinco años (Bloomberg, 2021). No obstante, la acción del gobierno sobre las importaciones de residuos sólidos también puede atribuirse en cierto grado a la conmoción social que generó el documental Plastic China del director Jiuliang Wang. Este documental gira en torno a las precarias condiciones laborales existentes en los centros de segregación y procesamiento de residuos sólidos, evidentes en la vida de dos familias chinas dedicadas a esta labor, las cuales viven permanentemente entre montañas de basura, sin equipos de protección personal, con ingresos precarios y en un medio ambiente completamente contaminado (The New York Times, 2017).



Condiciones laborales en la segregación de residuos sólidos: Amenazas para la salud


Las precarias condiciones laborales a la que se ven expuestos los trabajadores de la industria del reciclaje incrementan el riesgo de sufrir accidentes y contraer enfermedades. Estas consecuencias negativas son más comunes en países que están en vías de desarrollo como Perú, donde las medidas en materia de seguridad y salud en el trabajo son evadidas frecuentemente por los empleadores.


La fuerza laboral del sector abarca desde quienes se encargan de depositar la basura en los camiones recolectores hasta el personal que la manipula y segrega en el tramo final; es así que el riesgo de contraer diferentes enfermedades derivadas del contacto directo con los residuos incrementa a lo largo de la jornada.


Además de esto, quienes se desempeñan en esta actividad tienen mayor exposición a plagas como ratas, cucarachas, moscas y otros insectos o animales carroñeros. Estos especímenes son potenciales portadores de microorganismos infecciosos (Labre Salazar & San Lucas Pérez, 2018)


Los efectos en la salud más comunes presentados en los trabajadores son enfermedades de tipo respiratorias, causadas por la inhalación de polvos, gases y sustancias peligrosas; enfermedades dermatológicas, como consecuencia del contacto sin equipo de protección; músculo-esqueléticas, por el exceso de esfuerzo físico al cargar grandes cantidades de material. Por último, también contraen riesgo de cortaduras o lesiones directas, al tener contacto con objetos punzo cortantes que no hayan sido debidamente empaquetados (López Valdepeña et al., 2021).


Un factor que agrava aún más los riesgos en la manipulación es la informalidad del sector, que se evidencia en la escasa o nula capacitación sobre los riesgos que podrían derivar de un manejo inadecuado; lo que causaría que el personal termine subestimando o desconociendo los peligros a los están expuestos. Además de esto, la falta de equipo de protección, recurso clave y necesario para el desarrollo más seguro de esta labor. Accidentes perfectamente evitables se atribuyen a la negligencia por parte de las entidades gubernamentales -por falta de supervisión y control- y el sector privado, por no cumplir con sus responsabilidades para con sus trabajadores (Ramos Ascue & Baldeón Quispe, 2017).


El manejo de residuos sólidos es una actividad altamente riesgosa, es por ello que es sumamente necesario que quienes ejecutan estas labores se encuentren debidamente protegidos, capacitados y entrenados sobre los perjuicios a los que están propensos, así como las técnicas de trabajo adecuadas para minimizar el impacto negativo que puedan tener en su salud.


Situación del reciclaje en el Perú: Inminente segregación doméstica, ejemplos locales


En el Perú, así como en China, la industria del reciclaje también implica preocupantes condiciones laborales, tanto por su informalidad como por su carácter artesanal. Según el diario El Comercio (2020), el cual recoge datos de la organización Ciudad Saludable, de las 180 mil personas que se dedican al reciclaje en el Perú, el 93 % lo hace de manera informal, esto genera que su actividad laboral tenga condiciones precarias. Así mismo, esta informalidad hace que la salud de los recicladores se vea en peligro debido a su contacto con elementos dañinos para la salud que yacen en botaderos de basura. Con la pandemia del COVID - 19, la situación de precarización de los recicladores ha aumentado por la mala segregación doméstica de desechos que puedan contener restos del COVID - 19 que perjudiquen a los que realizan las labores de reciclaje (Defensoría del Pueblo, 2021).


El manejo de residuos sólidos en Lima no se da adecuadamente debido a la ineficiencia en la gestión pública de residuos por parte de las municipalidades responsables (Durand, 2014). En Lima Metropolitana se gesta de manera ineficiente la recolección y reciclaje de residuos sólidos, según un estudio de Durand (2014), existen dos grupos de actores principales en el reciclaje de residuos sólidos: (I) Los colectores de residuos, aquellos individuos que recogen residuos directamente de las calles, informales en su gran mayoría y con pésimas condiciones laborales. (II) Microempresas de segregación, que también trabajan de manera informal y se encargan de comprar los residuos a los colectores directos.


El autor señala que formalizar la actividad recicladora en el Perú es un asunto complejo y difícil por lo cual la informalidad reina sobre este rubro. Asimismo, señala que el actuar de los colectores directos y microempresas de segregación resaltan más en aquellos distritos que no cuentan con una adecuada gestión de residuos sólidos por parte de la Municipalidad correspondiente. Esta falta de autoridad y de gestión genera que las condiciones laborales de estos recicladores sean precarias, con bajos sueldos y expuestos a múltiples peligros de salubridad.


La planta de reciclaje más grande del Perú se encuentra en el distrito de Surco, y a pesar de su capacidad para 50 toneladas de residuos sólidos reaprovechables diarios, solo opera a un 26 % de su capacidad (RPP, 2020). Para optimizar la gestión de recojo de residuos sólidos en Surco, y también en diversos distritos de Lima, las municipalidades podrían trabajar con los recicladores informales para la recolección más rápida de residuos y así resolver dos problemas que aquejan a nuestra población: La falta de reciclaje y segregación de residuos en los distritos de Lima Metropolitana y las condiciones de precarización laboral. Para esto se necesita una buena gestión municipal y, sobre todo, voluntad de gestión (Durand, 2014).


En el Perú, la implementación de un sistema de segregación que facilite el reciclaje se está planteando desde una perspectiva doméstica. Desde el 2020 el Ministerio del Ambiente tiene planeado hacer obligatoria la segregación de residuos sólidos en el hogar, lo cual facilitaría el aprovechamiento de los residuos orgánicos y reduciría la cantidad de residuos que terminan en rellenos sanitarios, los cuales representan un costo operativo para los municipios (Gestión, 2020). Sin duda alguna, es positivo promover la segregación y el reciclaje, sin embargo, la gestión de los residuos sólidos no debe recaer en los consumidores, sino principalmente en las empresas que generan dichos residuos. Esto implicaría medidas como imponer el uso de plásticos completamente reciclables, incentivar el uso de envases de vidrio, prohibir los plásticos de un solo uso, entre otras medidas orientadas a responsabilizar a las empresas por los residuos que generan.


Bibliografía


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  • Cheryl Katz. (2019, marzo 7). Piling Up: How China’s Ban on Importing Waste Has Stalled Global Recycling. Yale Environment 360. https://e360.yale.edu/features/piling-up-how-chinas-ban-on-importing-waste-has-stalled-global-recycling

  • China Daily. (2018, junio 4). California feeling effects of China's waste ban. China Daily. http://global.chinadaily.com.cn/a/201806/04/WS5b14f166a31001b82571e0ac.html

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  • El País. (2020, diciembre 15). China cierra de forma definitiva sus fronteras a los residuos de otros países. El País. https://elpais.com/clima-y-medio-ambiente/2020-12-15/china-cierra-de-forma-definitiva-sus-fronteras-a-los-residuos-de-otros-paises.html

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